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新研究称恐龙灭绝罪魁祸首是海平面上升

来源:网络资源 2009-09-01 20:20:49

[标签:祸首]

  北京时间7月24日消息,据英国《独立报》报道,恐龙灭绝是难解的世纪之谜,有关恐龙灭绝的原因可谓众说纷纭,有科学家认为是小行星撞击地球导致恐龙消失,但最新研究表明,不断上升的海平面其实才是恐龙灭绝的罪魁祸首,海平面上升甚至威胁到人类的生存。

  处于第六次大灭绝边缘

  恐龙曾经是地球上最成功的动物,也是最凶残的动物,统治地球达一亿年之久。一些恐龙具有令人望而生畏的庞大身躯,如剑龙、梁龙、霸王龙,还有一些是可怕的水下食肉动物,如蛇颈龙,而翼齿龙(Pteranodon)则依靠着硕大的翅膀统治着天空。然而,曾经不可一世的恐龙家族却在一夜之间消失,为鼩鼱之类的哺乳动物进化为狮子、狐猴和旅鼠扫清了道路。

  有关谁是恐龙灭绝元凶的讨论同样令人恐惧,科学家对此也是众说纷纭,有小行星撞击说,超级火山喷发说,伽马射线说,还有恐龙因寒冷、饥饿、中毒、干旱等原因灭绝的说法。美国威斯康星大学麦迪逊分校地质学教授沙农·彼得斯(Shanan Peters)表示:“我的一位同事说,‘古生物学家应负责解释大规模物种灭绝的第三定律,即无论那种物种灭绝事件,都存在相同和相反的机制。’”

  彼得斯提出了解释恐龙灭绝和其他各类物种灭绝事件的新理论,这些灭绝事件无一例外在地球上留下了脆弱的化学证据。彼得斯说:“这项研究工作的不同寻常之处在于,从统计学角度讲,它是确凿证据。它存在于所有物种灭绝事件的背景当中,但同时又是有关哪些物种更有可能存活,哪些物种走向灭绝的预言。”彼得斯的研究发表于最新一期的《自然》杂志上。

  自生命在35亿年前出现以来,地球上发生了五次大规模物种灭绝事件。恐龙在最后一次物种灭绝事件中消亡,即6500万年前,破坏力最大的一次物种灭绝事件发生在二叠纪末期,即2.5亿年前,学者称之为“大灭绝”(The Great Dying),当时地球上95%的物种灭绝。一些科学家甚至发出了耸人听闻的警告:我们人类现在正处于第六次物种大规模灭绝的边缘。

  影响陆地动物群和植物群

  彼得斯的理论是,不断变化的海平面是恐龙和进化史上其他物种灭绝事件的罪魁祸首。按照科学家推算,数亿年前,地球与现在存在很大的差异。那时,欧洲是水深100米的浅海,海洋纵贯美洲中部,里面到处是巨型鲨鱼和大型海洋食肉动物沧龙。随着海水逐渐干枯,鲨鱼和沧龙就此灭绝。显然,海平面的升降不仅对海洋生物产生了巨大冲击,同时还影响到陆地动物群和植物群。

  彼得斯指出,英国那时沐浴在湾流温暖湿润的气候条件下,但是,与英国纬度相同的加拿大部分地区的温度却十分寒冷。美国科罗拉多州海洋的消退使得这一地区忽然间变得酷热干燥。彼得斯说:“陆地上的生命可能对浅海地区的消失有所察觉。”最后一次物种大规模灭绝即是由海平面下降引发的,但剩余四次的罪魁祸首则是海平面上升。

  彼得斯通过分析从全美洲540处遗址收集来的岩石,得出了这一结论。他主要对两类岩石展开了研究与分析,一种是碳酸盐质岩石,彼得斯将其比作在巴哈马群岛等壮丽海洋环境下看到的白沙,另一种则是硅质碎屑岩(siliciclastics),外观如英国海滩上泥沙,颜色暗黑,沉积物不断冲击着陆地。彼得斯说:“每到一处遗址,我都询问海平面升降的记录,以及这种变化对环境造成的后果。”经过不懈的努力,他可以依据在这两类海底沉积物中发现的物种数量和类型推算海平面。

  彼得斯在谈到超级火山喷发和小行星撞击时说:“这不意味着其他物理扰动不重要。尤卡坦大坑是过去5.4亿年小行星撞击产生的最大陨石坑。如果上述一幕在今天发生,我会感觉到巨大的冲击波,看到灰尘布满我家的桌子。不过,这一理论存在的问题是,地球上有许多由小行星撞击产生的大陨石坑——直径达到100公里,但这些撞击事件同任何物种灭绝事件没有任何联系。”

  导致海平面升降的原因

  那么,导致海平面升降的原因何在?一种解释是地球构造板块的移动,另一种解释则是气候变化。过去5亿年来,冰盾一直在经历形成、发展、融化和消退的过程。这些气候变化方面的诸多动荡是由地球绕太阳轨道运行的变化所导致的。地质学家表示,这种现象既自然又正常:我们目前正处于寒冷阶段。

  然而,正如我们所知,自恐龙灭绝之后,另一个物种逐渐统治了整个地球,而且,它也正以相当快的速度令地球逐渐变暖。20世纪是过去一千年来温度上升最快的一百年。而在这一百年中,过去10年的温度最高。彼得斯说:“我们正以不同寻常的速度改变着气候。从化石记录来看,与当下全球变暖的速度和程度唯一类似的情况发生在5500万年前。当时某物导致大量二氧化碳进入大气层,致使地球气候发生重大变化。”

  彼得斯说,如果全球变暖仍以目前的速度继续下去,“海平面肯定会上升。”对自然界影响最大且最显著的将是珊瑚礁死亡。不计其数的人可能因此失去他们的家园和生活。海平面每升高1厘米,就会丧失约1米的陆地。据专家预测,到2100年,海平面将上升50厘米。这听起来也许不足为虑,但届时大多数人都将生活在海边。彼得斯说,在孟加拉国,海平面上升50厘米将导致1700万人失去家园。

  物种灭绝事件无声无息

  全球变暖已导致每个大陆都发生了变化。科学家检查了年代追溯至1970年的报告,发现在野生动植物行为和数量的变化中,至少90%归咎于全球气候变暖。研究小组还发现,95%的环境变化(从永久冻结带融化到冰川消退)都是因全球气温上升所致。约克大学生物学家彼得·梅耶(Peter Mayhew)博士宣称,即便没有出现全球气候变暖,我们人类也将遭遇大规模灭绝。梅耶已就气候变化对大规模物种灭绝的影响进行了深入研究。

  他说:“这是缘于栖息地丧失,倘若无法遏制人口增长,避免这种后果根本没有现实途径。物种灭绝是无声无息的,我们几乎意识不到这一切在发生。对于英国人而言,大规模物种灭绝事件不会对我们的生活造成很大冲击,我们只是看不到我们过去经常见过的一些物种。”现在,我们已经极少能看见大蓝色蝴蝶、獾、蜂兰(bee orchid)等动植物了。

  至于全球范围内的灭绝事件,据著名古生物学家、《第六次灭绝》(The Sixth Extinction)一书的作者理查德·利基博士介绍,每年有1.7万至10万个物种从地球上消失。据专家预测,到本世纪末,全世界人口将达到100亿人,而这是以牺牲相当于全球半数物种的代价所取得的。利基说:“智人可能会是6500万年前一颗巨大的小行星与地球相撞以来最大灾难的媒介,那次相撞事件毁灭了全球一半的物种。”

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