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新加坡基因研究成果 可能解开动物进化之谜

来源:网络资源 2009-09-02 10:58:36

[标签:进化]

  科研人员因还未了解人类97%基因的功能,只能将它们命名为“垃圾基因”。

  最近,本地科研团体近发现这些“垃圾基因”可能是揭开哺乳动物进化论之谜的核心线索,让人们了解人类与猩猩之间为什么产生差异。但更有实际作用的是,“垃圾基因”中可能有很多能控制癌症和干细胞基因的DNA顺序与蛋白质组合。

  新加坡基因组研究院(Genome Institute of Singapore)执行署长刘德斌教授说,基因决定哺乳动物的生存环境,为了生存,哺乳动物需要不断进化,也就是在长期繁殖时产生差异,例如新一代比上一代更高大等,并衍生其他新种类。当突如其来的灾难,例如旱灾或是彗星撞地球时,一些哺乳动物能凭特有的基因存活下来。但科研界对其进化方式并不是十分了解。   研究院高级组长纪尧姆·布尔克(Guillaume Bourque)与组员,包括刘德斌等30人,在最新一期的科学杂志《基因组研究》(Genome Research)发表了研究成果。

  报告主要说明“垃圾基因”中有一些一直重复的脱氧核糖核酸(DNA)顺序,叫反转录转座子(retrotransposon)。它们在每次进化时,都在整个遗传染色体中跳来跳去,当各种蛋白质类结构的转录因子(transcription factor)把自己“捆绑”在这些重复的DNA顺序时,就能控制附近的基因。

  如果这些“捆绑”在一起的组合刚好能增强附近基因,例如决定身高的基因,进化出来的哺乳动物就会更高。而积少成多的种种变化,例如眼睛颜色、智商、听觉等,就形成我们今天所见到的生物多样化。

  同样的,这些组合也能控制癌症和干细胞基因。刘德斌说,这次的报告说明“垃圾基因”中可能有很多能控制癌症和干细胞基因的DNA顺序与蛋白质组合。

  这次的研究把重点放在5个在癌症和干细胞研究中相当重要的转录因子身上,它们有18%到33%的“捆绑”位置在“垃圾基因”里,而科研界已知的转录因子有2000多个,所以可以肯定这次的发现必定会为癌症和干细胞研究造成重要影响。

  团队主要利用电脑科技分析DNA顺序。刘德斌说,与其他研究院比起来,新加坡基因组研究院的研究器材并不特别先进,团队是胜在知识智力方面,他也用“比别人更聪明”来形容自己的队伍。

  刘德斌也透露,团队下来将比较人类与老鼠的转录因子,因为科研界常用老鼠做试验,这种比较研究能为科研界提供更多信息。

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