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研究称6000万年前原始象只有兔子大

来源:网络资源 2009-09-03

[标签:兔子]

  长鼻目祖先的头骨,竟只有数厘米长

  众所周知,由于6500万年前发生的“K-T灭绝事件”,包括恐龙在内的一大批地球生物灭绝了。过了大约1000万年时间,残存的哺乳动物祖先繁盛起来,占据了统治地位。不过,最近法国科学家宣称,他们找到了目前已知最古老的大象的祖先。它生活在大约6000万年前,将哺乳动物繁盛的时间向前推进了500万年。当然,这些“大象”一点都不大,它们个头与兔子相似。

  这次发现的动物是新属新种,学名叫Eritheriumazzouzorum。这是已知最古老的长鼻目动物。考古学家吉尔布朗特(EmmanuelGheerbrant)在摩洛哥东部盆地的上古新统地层中发现了这个动物的头骨。

  大象包括非洲象和亚洲象,是长鼻目目前仅存的两个物种。它们也是目前地球上最大的陆生动物。通常认为,长鼻目的祖先可能出现在大约5500万年到6500万年前的古新世,它们也是已知最早出现的哺乳动物之一。

  而发现的这种动物,形态只有兔子大小,那如何判断它是现代大象的祖先呢?吉尔布朗特说,这个动物最主要的信息可以从它的牙齿上看到:它的两颗下排前牙从下颚伸出来,这和那个时候的其他动物的牙齿形态很不一样。吉尔布朗特认为,这正是现代大象的长牙的初期形态。

  从头骨碎片来看,科学家认为这种大象始祖从头到尾顶多不过5分米长,仅仅比兔子略大而已,体重估计只有四五千克。

  到目前为止,恐龙灭绝之后到生物再次繁荣,哺乳动物开始加快演化,这段时间的研究始终处于空白状态,原因就在于科学家缺乏化石素材,尽管非洲是这段演化故事发生的重要场所,而这次发现长鼻目化石的盆地则是相当丰富的化石来源地,科学家还是需要更多的化石证据揭开这个时期之谜。

  此前,已知的长鼻目最早的动物是5500万年前的磷灰兽(Phosphatherium),也是在同一个盆地发现的。而这次发现的这个6000万年前的大象远亲显然打破了这个记录,它成为现代有胎盘类目已知的最早期代表,因为它的牙齿证据,它又证实了长鼻目与非洲有蹄类(近蹄类)相似。有蹄类动物是指使用趾尖(一般都有蹄)来支撑身体的哺乳动物,比如常见的马、牛、羊等。因此,这次的这个发现可能可以揭开大象和有蹄类动物之间的“神秘”演化关系。

 

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